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Un estudio genético de las universidades estadounidenses de California y Yale, publicado en la revista científica Nature, indica que la evolución de un gen relacionado con el habla pudo habernos dado la capacidad del lenguaje a diferencia de nuestros parientes primates.

Hace ocho años, se encontró la base de algunos trastornos del lenguaje en humanos en mutaciones de un gen llamado FOXP2. Éste, al unirse con el ADN, tiene la capacidad de regular a otros genes que codifican proteínas, de ahí la gran importancia y efectos que puede producir el mismo.

Chimpancé con bebéLa investigación explica que dos pequeñas variaciones en el gen FOXP2 parecen estar detrás del hecho de que los chimpancés no hayan desarrollado la capacidad para hablar y nosotros sí, pese a compartir más del 95% del material genético. Los experimentos han revelado que la versión humana del FOXP2 contiene dos aminoácidos diferentes a la versión del mismo gen en chimpancés. Estas diferencias podrían explicar el diferente desarrollo de los cerebros en ambas especies y por qué los primeros humanos aprendieron a hablar, lo cual permitió un sistema de inteligencia mucho más complejo. Una mutación genética acontecida entre hace 4 y 7 millones de años pudo haber sido la clave del desarrollo del lenguaje milenios más tarde, con todas las consecuencias que se han derivado de ello.

El equipo de investigación, liderado por Daniel Geschwind de la Universidad de California, trabajó con las dos versiones del gen insertándolas en diferentes células del cerebro humano en su laboratorio de Los Ángeles. Los resultados fueron sorprendentes, 61 genes se activaban más en las células con FOXP2 humano y otros 55 eran más activados con el gen de los chimpancés. Al estudiar el tejido cerebral de chimpancés y humanos, los mismos resultados en niveles de expresión fueron observados, verificando las diferencias entre humanos y chimpancés derivadas de este gen.

Geschwind no se considera particularmente un defensor de que un solo gen sea capaz de explicar toda la capacidad del lenguaje en humanos y cree que todavía queda mucho camino por recorrer, pero estos resultados pondrían al FOXP2 en una posición central para estudios genéticos relacionados con el habla. Acto seguido explicaba la necesidad y el interés por proseguir las investigaciones en este campo: “Al equipo le gustaría saber dónde se expresan estos genes en el cerebro y qué tipo de células del cerebro son las más activas. Estas investigaciones podrían detectar nuevos candidatos para el análisis genético encaminados a identificar las alteraciones del lenguaje”.

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