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Imagen satélite de la mancha de crudo en el Golfo de México, Foto: Jesse Allen, NASALas costas del sur de EEUU se preparan para recibir el chapapote en plena época de cría para las aves

La marea negra generada por la fuga de petróleo en la plataforma Deepwater Horizon, que se hundió el pasado 22 de abril en el Golfo de México, presenta una seria amenaza para más de 400 especies que habitan la zona, según ha explicado el Departamento de Fauna y Flora de Luisiana. El incidente, que apunta a convertirse en una tragedia ecológica con consecuencias mayores a las previstas en un principio, ya ha dejado sus primeras víctimas cobrándose la vida de decenas de tortugas marinas. Hasta el momento, la mancha de crudo avanza poco a poco hacia la orilla, mientras que la compañía British Petroleum, responsable del accidente, asegura que el vertido no está controlado por el momento, ya que solo se ha podido sellar uno de los tres puntos de fuga.  

Según los expertos, hasta un total de 25 millones de aves pasan cada día por el corredor migratorio del Golfo de México durante esta época del año. Por lo que estarían en grave peligro especies como el fraile blanco, la garza roja, el pato jaspeado, o el pelícano pardo. Entre las especies acuáticas, se encuentra el atún de aleta azul, en estado crítico de conservación y en plena temporada de apareamiento, así como cuatro especies de tortugas marinas que están a punto de empezar a empezar su etapa de desove. La amenaza del vertido también afecta a mamíferos marinos como delfines, manatíes y nutrias de río. Si el vertido se acaba dirigiendo hacia el delta del Mississipi, la preocupación será mucho mayor ya que se trata de un ecosistema frágil que actúa como área de descanso para más de un 70% de las aves acuáticas.

Por otro lado, las consecuencias del vertido se van a agravar por la época en la que nos encontramos, el período de cría para la mayoría de las aves. “La época de cría empieza precisamente por estas fechas, y muchas parejas se encuentran incubando huevos”, advierte Melanie Driscoll, de la Iniciativa Costera de Luisiana. “Para los pájaros, el desastre no ha podido ocurrir en peor momento; muchos de ellos están anidando en la zona donde puede acumularse el petróleo al llegar a la orilla. Tenemos que estar preparados para lo peor; nos enfrentamos a una auténtica catástrofe en las costas de Luisiana, Mississippi, Alabama y Florida”. Además de ser un ecosistema de gran diversidad medioambiental, la costa estadounidense del Golfo de México es una zona de la que depende una gran parte de la producción pesquera de marisco del país, por lo que se prevé una importante crisis en el sector que ya quedó muy dañado por el huracán Katrina hace cinco años.

Mientras tanto, según las estimaciones más favorables de la petrolera, 5.000 barriles de crudo (707 toneladas) escapan al mar cada día. Sin embargo, desde BP no se niega que lo peor está por llegar en los próximos días. El director ejecutivo de la compañía, Tony Hayward, afirmó el pasado miércoles en una comparecencia privada ante el Congreso de Estados Unidos que “a medida que vayan pasando los días, la propagación del vertido crecerá hasta situarse en unos 40.000 barriles diarios”, lo que equivale a 5.660 toneladas. También comentó que según las previsiones más negativas de la empresa, se podría llegar a un vertido de 20.000 barriles más, es decir, 8.490 toneladas.

Tanto el ozono como los contaminantes primarios emitidos por los vehículos incrementan sustancialmente las visitas de niños afectados por asma a los servicios de urgencias de los hospitales. Esta es la conclusión a la que han llegado investigadores del Departamento de Salud Ambiental de la Universidad de Emory en Atlanta (EE.UU), tras analizar más de 90.000 casos de niños hospitalizados por asma entre 1993 y 2004 en el servicio de urgencias de esta ciudad norteamericana.

Una niña afectada por asma. Foto: Joan SánchezPara el estudio, los científicos analizaron las concentraciones de contaminantes ambientales en la ciudad y las relacionaron con los casos de asma en niños entre 5 y 17 años. Tras el análisis de resultados, concluyeron que existe una relación directa entre el ozono ambiental y las visitas a los servicios médicos de urgencia relacionados con esta enfermedad. Así pues, observaron que el incremento de casos tenía lugar especialmente durante el verano, cuando la concentración de este contaminante es mayor. En el estudio, también encontraron evidencias del efecto de otros contaminantes emitidos por el tráfico, tales como óxidos de nitrógeno, que afectan de manera independiente a la salud de los niños de Atlanta

El autor del artículo Mathew J. Strickland, explicaba: “en este estudio observamos la evidencia de que las concentraciones de ozono y contaminantes primarios procedentes del tráfico contribuían independientemente al incremento de las visitas de niños a urgencias afectados por asma”. Por otro lado, destacaba la importancia de “caracterizar las asociaciones entre los contaminantes del aire y el agravamiento del asma en niños, particularmente respecto a la composición química de las pequeñas partículas, ya que puede ayudarnos a entender mejor el impacto de esos componentes e informar a los políticos que toman decisiones en salud pública.”

El ozono troposférico produce pérdidas de producción entre un 5 y un 15% en los cultivos, según un reciente estudio llevado a cabo por investigadores de la Universidad Politécnica de Madrid (UPM) liderado por el ingeniero agrónomo Daniel de la Torre. Sin embargo, la concentración de este contaminante no se correlaciona directamente con las pérdidas en las cosechas, ya que el efecto del ozono es más acusado en lugares húmedos donde las precipitaciones son mayores.  

En el artículo publicado en The Scientific World Journal, se estiman las pérdidas relativas causadas por ozono ambiental a partir de una serie de datos obtenidos en cultivos de trigo duro, lo cual se ha cuantificado como la disminución en el número de espigas por metro cuadrado. Para el experimento se emplearon sensores de medición de ozono y se han aplicado diversos modelos matemáticos desarrollados por el grupo de investigación.

Tal y como explica De la Torre, “la mera exposición a dicho contaminante acumulado durante aproximadamente un mes producía pérdidas relativas de producción en torno a un 15%. Sin embargo, si se consideraba la absorción real de ozono por parte de la planta de trigo, las variaciones en las pérdidas relativas de producción variaban en función del riego”. En el estudio, estas pérdidas oscilaban entre un 8%, cuando el cultivo se regaba, y un 5%, cuando dependía únicamente de las precipitaciones. Es decir, que al disminuir la cantidad de agua sobre el trigo duro, las pérdidas de producción también disminuían, porque la planta captaba menos ozono.

Estos resultados son interesantes para España y otros países del Mediterráneo, ya que pese a tener mayores niveles de ozono troposférico, los daños en las cosechas son menores a causa de la escasez de lluvias. Las conclusiones del estudio se pueden extrapolar a otros cultivos de cereal como el trigo blando, la cebada o el arroz, según los investigadores.

Con un balance de más de 1,2 millones de pasajeros afectados en todo el mundo y pérdidas económicas multimillonarias para las aerolíneas, la nube de cenizas se va disipando y disolviendo a través de la circulación atmosférica, llevándose con ella más de mil millones de euros y largas horas de espera.

Ha pasado una semana y Europa ha despertado del mayor colapso aéreo de la historia. En los aeropuertos se han vuelto a formar las colas en los mostradores de facturación y las puertas de embarque, retomándose poco a poco el statu quo anterior a la erupción del ya archiconocido, a la par que impronunciable, Eyjafjälla.

Desde el pasado 14 de abril se ha vivido un bombardeo constante de información sobre algo muy pequeño que ha tenido consecuencias gigantescas: la emisión de gases y cenizas por parte del volcán islandés, cuya erupción se ha convertido en un fenómeno de gran repercusión mediática. La nube de polvo y cenizas ha sido seguida por el mundo entero a través de los medios de comunicación y debido a las negativas consecuencias para el sector aeronáutico, esta vez no ha faltado la polémica. Con más de 20.000 vuelos anulados, las aerolíneas, graves afectadas por esta crisis, han asegurado tener pérdidas de hasta 1.264 millones de euros. Sus reiteradas protestas y la crítica a los modelos de predicción que se han usado han estado presionando a las autoridades de cerca. ¿Han sido demasiado estrictas las restricciones para volar?

La realidad es que los modelos matemáticos de probabilidades empleados a partir de una serie de asunciones teóricas pueden ser bastante cuestionables, debido a la limitación de datos empíricos. Pero no es menos cierto, sin embargo, que tras el incidente de un Boeing 747 de British Airways – que en 1982 a punto estuvo de convertirse en catástrofe aérea al atravesar una nube de cenizas en Indonesia-, era necesario tomar medidas de precaución. Tal vez se haya extremado más de lo necesario, pero hay un dato que es muy importante resaltar: esta crisis no ha tenido ninguna víctima mortal, y eso es lo fundamental. Ya que una sola vida humana hubiese valido más que cualquier daño de tipo económico.

La crisis del Eyjafjälla pasará a la historia como una muestra más del poder de la naturaleza sobre la humanidad, como una crisis pasajera, no como una catástrofe. Dentro de unos años se recordará a ese pequeño volcán que nadie conocía, escondido tímidamente bajo un glaciar, que fue capaz de paralizar el viejo continente y sus conexiones aéreas con todo el planeta. Más allá de la polémica, y tras las catástrofes de Haití, China y Chile, está claro que el poder de la naturaleza ha venido dispuesto a darnos unas clases de humildad en este 2010. Y es que somos tan pequeños…

Divulgar la física, la química o las matemáticas no es fácil. Bueno, divulgar la ciencia en general tampoco lo es, pero divulgar estas materias, lo es más si cabe. Sólo basta sentarse y abrir los diarios o revistas de divulgación científica, o hacer click en las secciones de ciencia de las ediciones digitales, para darse cuenta de que hay poco o nada de estos campos. Raramente aparecen noticias. La excepción es la astrofísica, tema estrella al estar muy ligado a las grandes preguntas que todos nos hemos hecho alguna vez, o los temas relacionados con el acelerador de partículas, para justificar la inversión que ha llevado consigo, sin embargo, la investigación en química, otras áreas de la física y matemáticas sigue siendo invisible en los medios. Con la etiqueta de no ser de interés general, los avances en estas materias permanecen en la papelera de reciclaje del redactor de turno. No creo que sea el momento para buscar las causas, pero en mi opinión una de las consecuencias directas es que haya una crisis enorme de vocaciones en el estudio de estas carreras. Seguramente influyen otros factores, pero no es menos cierto que la física, la química o las matemáticas, sin divulgación, tienen poco futuro.

Uno de los actores parodia la serie House. Foto: Miguel LorenzoNo obstante, conscientes de este problema, algunas facultades ya se han sumado a la divulgación, lo cual me parece una fantástica idea. La pasada semana me sorprendí gratamente al ver que la Facultat de Química de la Universitat de València se apuntaba a hacer teatro, con una obra coordinada y dirigida por el profesor Rosendo Pou, que lleva por título “El teatro es pura química. La química es puro teatro”. Sí, como lo oyen, estudiantes y profesores de la facultad representaban una obra de teatro para hacer atractiva la química a estudiantes de bachillerato y así, fomentar vocaciones. No dudé en asistir y la verdad es que lo pasé estupendamente, me reí muchísimo. En la obra consiguieron mezclar conceptos químicos con una buena dosis de humor. Se hablaba de las relaciones amorosas de la plata con el cloruro en un plató muy propio de un programa de prensa rosa, se hacía participar a voluntarios del público a los que les cambiaba el tono de voz al inhalar gas helio, se parodiaba lo absurdo de las pseudociencias con una bruja de lo más anticientífica que hacía el ridículo, así como, el ataque constante que se realiza a los colorantes en los alimentos, que en la mayoría de los casos no son más que compuestos claramente naturales como la clorofila o la vitamina C, catalogados como E-140 y E-300 respectivamente.

La verdad es que la obra me ha parecido una iniciativa brillante para la divulgación de esta disciplina, como lo demuestra la buena acogida que el teatro químico está teniendo por parte del público, por lo que va a ser representado en varias ciudades. ¡Enhorabuena chicos! Tal vez sea el momento de replantearse la formalidad que estas disciplinas han tenido a lo largo de la historia y aceptar que los tiempos cambian, y los receptores también. Creo que estamos en un momento perfecto para innovar, probar nuevas formas de divulgación y hacer más atractivo el estudio de la ciencia, sólo hace falta un poquito de imaginación, ¿nos atrevemos?

Entrevista a Marina Escolano Poveda,
egiptóloga y directora adjunta de la expedición arqueológica en la ciudad de Saïs

Marina Escolano en Saqqara. Foto: José Miguel Parra OrtizMarina Escolano es licenciada en historia y experta en egiptología. Esta alicantina de tan sólo 23 años de edad es la directora adjunta de la expedición arqueológica conjunta que la prestigiosa Egypt Exploration Society y la Universidad de Durham están realizando en la ciudad egipcia de Saïs. En estos momentos, ultima los preparativos de la exposición “Seramón: el enigma de la momia” que se inaugurará el próximo 26 de marzo en Alicante. Su pasión por la egiptología viene desde niña, aprendiendo a leer jeroglíficos de manera autodidacta a los 13 años. Hoy día, domina la transcripción de los jeroglíficos, la escritura hiératica, el griego y el hebreo antiguo, el copto, el latín, inglés, alemán, italiano, francés y catalán. También estudia sumerio, acadio y maya clásico. En verano volverá a las excavaciones en Egipto y posteriormente empezará su doctorado en Estados Unidos, tras obtener una beca Fullbright.

En 1998, Marina comenzó a transcribir los jeroglíficos egipcios del Ashmolean Museum of Art and Archaeology de Oxford por su cuenta. Tres años después, debido a sus conocimientos en arqueología participó en unas excavaciones arqueológicas en Villena (Alicante). A los 18 años, impresionó a los expertos que intentaban descifrar el escarabeo de l’Alcúdia sin éxito, presentando su primera publicación tras resolver el enigma. Con una agenda muy apretada por los preparativos de la exposición, nos atiende para hablarnos sobre la exposición, los últimos hallazgos relacionados con Egipto y las excavaciones en Saïs, entre otras. Damos paso a esta apasionante entrevista.

Actualmente trabaja en la exposición “Seramón: el enigma de la momia”. ¿Qué nos puede adelantar?
Es una verdadera maravilla que una exposición con piezas procedentes de museos tan importantes como el Louvre o el Museo de Besançon venga a Alicante. Las piezas estrella de la exposición serán dos momias, Seramón y Ankhpakhered, acompañadas de gran parte de su ajuar funerario, y de otras piezas de gran importancia como papiros del Libro de los Muertos, estatuillas, amuletos… La exposición se ha planteado como una investigación detectivesca, y pienso que esto será muy atractivo para el visitante, ya que le permitirá ir conociendo de primera mano cómo se ha realizado el estudio de estas momias y de los materiales asociados a ellas. Se podrán ver con un gran detalle los resultados de las pruebas a las que las momias han sido sometidas. En definitiva, es un verdadero logro para el MARQ y la ciudad de Alicante.

¿Qué técnicas se emplean en el estudio de las momias?
En Egiptología la investigación es completamente interdisciplinar. En el caso de estas momias, y de las momias en general, se realizan análisis paleoantropológicos, por parte de médicos, biólogos, etc., para tratar de conocer las características físicas de los individuos, la edad a la que murieron, así como la posible causa de su muerte. Por otra parte, los arqueólogos estudian los objetos, las viviendas, las tumbas, para conocer su vida cotidiana. Y los filólogos estudian los textos, que nos hablan sobre los cargos que desempeñaron, sus creencias, y en ocasiones, sus hazañas en vida. En las tumbas del Reino Antiguo uno de los textos que se solían escribir eran biografías, muy idealizadas claro, del propietario de la tumba.

¿Quiénes fueron Seramón y Ankhpakhered, los protagonistas de la exposición, en vida?
Ambos fueron personajes de clases relativamente pudientes, ya que tuvieron acceso a un proceso de momificación de bastante calidad. Seramón vivió hacia el 1000 a. C., es decir, a finales del Reino Nuevo, y sabemos que fue un sacerdote. Ankhpakhered vivió durante el s. VII a. C., a comienzos de la llamada Baja Época.

¿Qué función cumplían los amuletos en los cuerpos embalsamados?
Los amuletos siempre tienen como función proteger al difunto de los peligros que podía correr en su viaje al Más Allá. Este viaje estaba lleno de obstáculos, como puede leerse en el Libro de los Muertos. Cada amuleto debía fabricarse de un material concreto y colocarse en una parte concreta del cuerpo. Muchas momias descubiertas en el s. XIX fueron desvendadas sin registrar la posición de los amuletos. Afortunadamente arqueólogos como Flinders Petrie advirtieron ya la importancia de la localización de éstos. Uno de los amuletos más importantes era el escarabeo del corazón, donde se inscribía el capítulo 30 del Libro de los Muertos, para impedir que el corazón testificase en contra del difunto en el juicio de su alma.

Esto es muy interesante, ¿de qué materiales solían estar fabricados estos amuletos?
El material más común es la fayenza, ya que era un material barato. Se trata de una pasta de un tono azul-verdoso, que al ser cocida vitrifica, dándole al amuleto un aspecto brillante. También podían fabricarse en diferentes tipos de piedra. En la exposición habrá una sección dedicada a las piezas egipcias o egiptizantes descubiertas en yacimientos alicantinos, y uno de los amuletos que se expondrán allí es un pequeño escaraboide en el que aparece tallada la imagen de animal del dios Seth, que representa en criptografía al dios fenicio Baal, y que está asociado al color rojo, por su vinculación con el desierto. El amuleto está fabricado en cornalina, una piedra roja-anaranjada.

Ha dicho piezas descubiertas en yacimientos alicantinos, ¿Cómo llegaron esos objetos hasta allí?
Los traían los mercaderes fenicios junto con otras mercancías. No existía contacto directo entre el Mediterráneo occidental y Egipto, pero las ideas sí que llegaban. El uso de los amuletos era muy similar al que tenía lugar en Egipto. Eran tan populares que los fenicios comenzaron a fabricarlos en factorías propias. Cerdeña es uno de los centros destacados y la mayoría de los amuletos encontrados en Alicante parecen proceder de allí.

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“Conocemos mucho sobre templos y tumbas, pero la arquitectura urbana en Egipto es todavía bastante desconocida”
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Usted es la directora adjunta de una expedición en la ciudad de Saïs con la Egypt Exploration Society y la Universidad de Durham, ¿qué nos puede contar de esto?
Actualmente estamos preparando la campaña arqueológica del próximo verano. Saïs fue la capital de Egipto durante la XXVI dinastía, y por tanto una ciudad realmente importante durante el primer milenio a. C. Fue una de las ciudades que visitó Heródoto, y en su relato nos habla de las maravillas que había en la ciudad, como el gran templo de Neith o las tumbas de los faraones de la XXVI dinastía, que todavía no han sido halladas. Lamentablemente, cuando se construyó Alejandría y el centro de poder se desplazó hasta allí, muchos de los monumentos de Saïs fueron desmontados para utilizar sus piedras en la construcción de otros monumentos en la zona alejandrina. Parece ser que el lugar original de la Piedra de Rosetta era precisamente Saïs. Hoy queda bastante poco a nivel de superficie, pero los trabajos llevados a cabo hasta ahora por nuestro equipo han revelado la existencia bajo tierra de numerosas estructuras de distintos periodos, fabricadas en adobe y en piedra, que muestran cómo sería la ciudad. Esto es muy importante, ya que conocemos mucho sobre templos y tumbas, pero la arquitectura urbana en Egipto es todavía bastante desconocida.

En momentos de crisis como la actual, ¿Qué sentido tiene para usted invertir en redescubrir los secretos de una civilización extinta hace milenios?
Es una pregunta que surge en muchas ocasiones cuando se habla de disciplinas humanísticas. No todo ha de medirse en rentabilidad económica. La cultura no es rentable económicamente, nunca lo será. Pero es enormemente rica en rentabilidad humana y espiritual. Egipto despierta pasión, es una verdadera fuente de felicidad para un gran número de personas, que esperan con interés cada nueva noticia, cada nuevo descubrimiento. Éstos sólo son posibles si invertimos en su investigación, pero esta inversión ha de tener luego una repercusión adecuada en la sociedad. No sólo podemos publicar obras sesudas de carácter científico, sino también divulgación de calidad, que además ayudaría a contrarrestar el esoterismo en torno a estos temas. La Grecia antigua no es conocida únicamente por sus logros económicos, sino por sus logros científicos, filosóficos, literarios. Ya en su época muchos de estos hombres de ciencia fueron considerados derrochadores y gentes improductivas, encerrados en su jaula dorada. El tiempo ha demostrado que no es así, y como dijo Cicerón, “la historia es la madre de la vida”, de modo que su  conocimiento siempre será rentable, nos hará más conscientes de quienes somos, e incluso nos prevendrá de cometer viejos errores o nos ofrecerá soluciones para salir de ellos. Quizá los que trabajan en salir de la crisis deberían recurrir a los libros de historia, pues no es la primera crisis, ni la más grave, a la que se ha enfrentado la humanidad.

Hace apenas dos semanas era noticia la reconstrucción del rostro de “La Dama de Kemet” en la clínica Quirón de Barcelona ¿Cree que la joven murió de parto como se ha especulado?
La muerte de parto hasta hace relativamente poco tiempo era una de las causas más comunes de muerte en mujeres, por lo que considero que es una posibilidad factible. De hecho, los egipcios nos han dejado toda una serie de evidencias que indican su preocupación con respecto a este tema. En la aldea de los obreros de las tumbas del Valle de los Reyes, Deir el-Medina, se han encontrado pinturas del dios Bes, protector de las mujeres parturientas y los niños, en unas estructuras elevadas en forma de cama, donde al parecer tenían lugar los partos. Las mujeres daban a luz poniendo los pies sobre unos ladrillos mágicos donde aparecía también este dios y la diosa Taweret, que tenía las mismas atribuciones.

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“No sólo podemos publicar obras de carácter científico, sino también divulgación de calidad, que ayudaría a contrarrestar el esoterismo”
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Los científicos le han detectado una caries debida a su alimentación, ¿Qué dieta solían llevar?
Principalmente pan y cerveza. La cerveza no era como la actual, era mucho más espesa y con un gran valor nutritivo. Se han conservado maquetas de madera datadas en el Reino Medio en las que se puede ver el proceso completo de fabricación de ambos alimentos que comparte algunos pasos. Además, también comían pescado del Nilo, aves, así como legumbres y fruta. Con respecto a las caries, se han detectado incluso en la dentadura de los reyes. Se sabe que durante sus últimos años el gran Ramsés II padeció enormemente de abscesos dentales, y esto era debido a que en la harina utilizada en la fabricación del pan se colaban pequeñas partículas de arena, que iban limando los dientes, acabando con el esmalte y exponiendo la dentina completamente.

¿Por qué Egipto siempre está de moda?
Ya desde la antigüedad, Egipto despertó el interés de los viajeros que allí se dirigían, como podemos leer en el relato de Heródoto. Egipto se ha considerado como la “cuna de la civilización occidental”, como la “tierra de las maravillas”, pero también como lugar de misterios y magia… Estas ideas, y la egiptomanía, son más antiguas que el acercamiento científico al país del Nilo, y pese a todos los avances en ciencia, siguen implantadas en la sociedad. Desde muchos medios se aprovecha esta fascinación y se explota ese lado misterioso para hacer negocio, viendo misterios donde no los hay, y llevando las cosas al campo del esoterismo. Egipto en sí mismo es fascinante, sin necesidad de asociarlo al esoterismo, pero por desgracia lo que vende es lo que vende.

En cuanto a Tutankamón, ¿cómo ha encajado que muriese por culpa de la malaria?
No está claro que la causa única de muerte fuese la malaria, pero sí que es cierto que la malaria es hoy en día en África una enfermedad que termina con miles de vidas. En Egipto está bastante controlada, pero en la antigüedad debía ser una enfermedad bastante común, especialmente en el Delta, que sigue siendo una zona muy pantanosa. Antes de la construcción de la gran presa de Asuán, la crecida del Nilo inundaba los campos, y esos terrenos encharcados serían, a lo largo de todo el valle, focos de contagio.

¿Se tiene noticia de grandes epidemias en el Antiguo Egipto?
Tenemos textos médicos, donde se habla de tratamientos de enfermedades, y Manetón nos habla de una epidemia de lepra, pero se trata de un texto tan tardío y llegado hasta la actualidad de forma tan secundaria, que su historicidad es dudosa. Hay constancia, no obstante, de grandes hambrunas, lo cual hace que sea bastante posible que durante estos periodos tuviesen lugar epidemias entre la población. En alguno de estos textos, como en las cartas de Hekanakhte, un terrateniente que escribe a su familia para ver cómo se encuentran y cómo están gestionando sus propiedades, para hacernos una idea del alcance de las hambrunas, se habla incluso de canibalismo.

Ante las enfermedades, ¿Qué tipo de remedios empleaban?
En los textos médicos existen generalmente dos tipos de remedios. Por una parte tenemos lo que nosotros llamaríamos tratamiento, con hierbas medicinales y ungüentos. Por otra parte, y no menos importante, estaba la parte mágica, que consistía en recitar una serie de fórmulas durante la aplicación de dichas medicinas, colocar una serie de amuletos, y en definitiva realizar rituales mágicos. Sobre el tipo de plantas utilizadas, en algunos casos no las podemos asociar a plantas conocidas, ya que sólo disponemos de su nombre en egipcio sin más datos. En otros casos, hay remedios que emplean elementos que hoy nos resultarían repulsivos, como orina o heces de determinados animales, o humanas. Sobre las fórmulas mágicas, tendrían un importante efecto como placebos.

¿Qué otros conocimientos relacionados con la ciencia tenían?
Hay que tener en cuenta que el concepto nuestro de ciencia no existía en el Egipto Antiguo. La religión, la ciencia y la magia, formaban una entidad de la que se ocupaban principalmente los sacerdotes. Dicho esto, cabe destacar, los conocimientos astronómicos, con aplicaciones principales de medida del tiempo y control de los ciclos de la naturaleza, como por ejemplo la predicción de la crecida. La matemática también fue desarrollada para efectos prácticos, como su uso en arquitectura. La precisión en la construcción de las pirámides es un ejemplo de ello, o para el cálculo de los impuestos, de la cantidad de grano necesaria para plantar campos de una determinada extensión, etc. En la Capilla Blanca de Sesostris I, del Reino Medio, se ha conservado un registro de la altura máxima, mínima y media del Nilo para diversas regiones, que se utilizaría como referencia para el cálculo de crecidas venideras, ya que la altura del Nilo en Asuán, al sur, permitía conocer cuál sería la altura previsible cuando la crecida llegase a otras regiones del país. Esto permitía fijar los impuestos. No obstante, nuevamente vemos la relación entre ciencia, en este caso entre cálculos matemáticos, y religión, ya que estas tablas están inscritas en una capilla del templo de Karnak.

Los conocimientos de geometría explicarían la construcción de las pirámides. ¿Qué función tenían éstas en concreto?
Eran tumbas, pero cabe destacar que tenían una serie de implicaciones de las que carece nuestro concepto actual de tumba. El objetivo de estas construcciones era permitir que el rey pudiese llegar al más allá, para compartir la suerte de los dioses. Las primeras pirámides carecen de textos, pero las construidas a finales del Reino Antiguo tienen las paredes de sus cámaras cubiertas por los llamados Textos de las Pirámides. Estos textos explican precisamente este trayecto que ha de realizar el rey difunto para poder llegar al más allá, que en esta época lo podemos llamar cósmico, ya que el rey se unía a las estrellas imperecederas, es decir, las que rodean a la polar. Porque éstas nunca desaparecen del firmamento y por tanto eran consideradas como inmortales. De ahí la gran importancia que tenía la orientación precisa de las pirámides a distintos puntos en el cielo, así como en la tierra, como el santuario de Heliópolis, el centro religioso del dios Ra.

Cambiando de tema, ¿desde su perspectiva hasta qué punto son éticos los análisis de ADN a las momias?
Considero que los análisis de ADN son un gran logro que se llevaba pidiendo desde hace tiempo, sobre todo para el conocimiento de la genealogía de las familias reales. Estoy a favor de estos análisis, siempre que sean lo más mínimamente destructivos que sea posible, y que se trate a las momias con respeto y como personas que fueron, no como un objeto más. Pueden revelar datos interesantes, que quizá pudieran ser útiles para las investigaciones actuales en otros campos de la medicina, quién sabe…

¿Y sobre la exhibición de los cuerpos?
Sobre este punto… se trata de un tema muy controvertido. Hace unas décadas las momias del museo de El Cairo dejaron de ser expuestas, y ahora pueden verse de nuevo, pagando un extra. De ellas pueden verse la cabeza y los pies, sin mostrarse por completo su cuerpo. En el Museo de Manchester hace un año aproximadamente se hizo una encuesta a los visitantes para que opinasen sobre si las momias debían ser expuestas, y finalmente creo que lo seguirán siendo, pero al igual que en El Cairo, tapadas. Creo que es una solución bastante adecuada. No soy especialmente “fan” de ir a ver momias, pero he de admitir que yo también me emocioné cuando pude estar cara a cara con reyes como Tutmosis III o Ramsés II. La verdad es que, si fuese conservadora de una colección egipcia en la que hubiese momias, no sé qué haría al respecto, es un tema que me genera contradicciones.

Si tuviese que elegir un personaje de la civilización egipcia, ¿a quién elegiría y por qué?
¿Sólo uno?… (se ríe) Es difícil, digamos que en cuanto a reyes, tengo especial predilección por el llamado “Napoleón egipcio”, Tutmosis III, cuyos anales precisamente estoy traduciendo ahora. Pero dada mi pasión por la lengua y las escrituras egipcias, me voy a quedar con un personaje anónimo, el “Cervantes egipcio”, es decir, el escriba que compuso y redactó la obra cumbre de la literatura egipcia, el “Cuento de Sinuhé”. Es una obra de tal belleza literaria y perfección que dicho escriba debió ser una persona realmente interesante. ¡Sería una maravilla poder mantener una conversación con él en egipcio!

Por último, ¿cuáles son sus planes de futuro?
Actualmente he obtenido una beca Fulbright para realizar mi doctorado en egiptología en EE.UU. Mi intención es especializarme en filología egipcia, y particularmente en las escrituras hierática y demótica, que eran utilizadas en la documentación cotidiana y en las obras literarias, a diferencia de la jeroglífica, que se empleaba más en monumentos. Existen muy pocos especialistas en escritura demótica en el mundo, y sin embargo es la escritura en la que existe un mayor volumen de documentación conservada, en la mayoría de los casos todavía sin estudiar. Es por tanto un campo de estudio muy interesante. ¡Para mí pocas cosas son comparables a poder leer directamente un papiro, seguir el pincel del escriba que redactó las palabras, y conocer sus pensamientos, tal cual eran expresados en la época! Pese a los milenios transcurridos, de pronto esas personas vuelven a estar vivas entre nosotros. ¡Es fascinante!

Imagínese que se encuentra en la orilla de un río. Hace un día soleado, ideal para un paseo por la naturaleza. El agua baja rápidamente y arremete contra las piedras. Puede sentir el murmullo mientras descansa. Ha estado horas caminando. Por eso, ahora tiene sed, pero el único recurso que tiene a su alcance es el propio río. ¿Se fiaría usted del agua de ese río si no supiese a ciencia cierta si es o no potable? En tales circunstancias, ¿bebería o preferiría aguantarse la sed?

Situaciones como la descrita en el párrafo anterior ocurren cada día en esta sociedad. El ser humano, curioso por naturaleza, tiene sed de conocimiento. Quiere estar informado, saber qué ocurre a su alrededor y reforzar su perspectiva del mundo. Sin embargo, se empapa día a día de litros de información sin estar completamente seguro de si es o no potable. El medio en el que deposita su confianza quiere mantenerlo fiel y trata de explicar en cada artículo periodístico de dónde proceden sus aguas. Es la forma de decirle a los receptores que se puede beber. El origen de todo río es su nacimiento, el agua clara que procede de la montaña. A medida que avanza en su camino hacia el mar entran nuevos actores en juego: los afluentes. Análogamente, en periodismo, las fuentes son el origen de la información, ya sea el agua clara de montaña o los afluentes, que en ocasiones están contaminados. Las fuentes son el origen, pero por sí solas, no sostienen la credibilidad del ciudadano. Hace falta algo más.

Por ejemplo, la información a través de Internet mediante blogs, redes sociales, páginas web y foros, se ha disparado en los últimos años. Es cierto que este producto ha roto jerarquías. Con más de 1.700 millones de usuarios conectados a la red, la cantidad de información es inmensa, supera con creces a la recopilada durante siglos. El río se ha convertido en un océano. Y ahora hay que saber nadar muy bien. En internet hay millones de fuentes, tantas que es fácil perderse si se quiere llegar al origen. Pero muchas fuentes no es sinónimo de agua potable. Esto provoca que sin criterio, Internet tenga la capacidad de envenenar una y otra vez. No es nada extraño observar sitios web repletos de esoterismo, chismes, rumores, informaciones anónimas sostenidas en la mentira, mensajes persuasivos disfrazados de información que sirven como publicidad y distorsionan la realidad. Algunas veces, las fuentes serán completamente fiables, pero no el propio medio, por lo que es evidente que la credibilidad no depende únicamente de las fuentes. Se le otorgará mucha más credibilidad a unas declaraciones de un político en las versiones digitales de The New York Times, El Mundo o El País, que a las mismas declaraciones en un blog de un usuario común. Como vemos, el prestigio del medio y en definitiva, el prestigio de los periodistas que allí trabajan, es la base sobre la que se sostiene la credibilidad de la potabilización de esa información.

Un buen periodista debería de ser, al fin y al cabo, una planta potabilizadora. Una planta que no siempre podrá operar a pleno rendimiento, puesto que las limitaciones de tiempo y espacio son enormes. Pero que por ganar y mantener su credibilidad, intentará frenar en la medida de lo posible las impurezas que llegan desde los diversos afluentes. Si consigue potabilizar la información y dar esa confianza a sus lectores, éstos beberán de su manera de informar.

No obstante, ese proceso de potabilización es enormemente complicado. Especialmente en periodismo especializado, por ejemplo en periodismo científico, dónde la fuente usa un lenguaje diferente al del periodista, que debe saber interpretar y transformar para que pueda ser bebido. Uno de los mayores problemas en esta clase de periodismo procede de la concepción de ciencia como verdades absolutas. Es decir, la idea preconcebida de que si el afluente procede de la ciencia, estará limpio al 100%, porque en ciencia sólo vale la verdad. Esto es un gran reto para la planta potabilizadora, porque el agua parece limpia, transparente, pero no siempre lo está. Los científicos son personas y, por tanto, también se mueven por intereses. Los datos, a no ser que estén manipulados, son verdades absolutas, pero las interpretaciones, no. En casos tan controvertidos como el cambio climático, la deforestación de una parcela para edificar, la investigación con células madre embrionarias o la clonación, no es nada extraño obtener diversas interpretaciones. La ética, la ideología política, el sentimiento religioso, así como otros factores personales, pueden influir en las declaraciones de los expertos. Este sesgo perspectivista llega al periodista que debe saber usar sus fuentes y extraer la información que interesa realmente a su público. Sin duda, este paso es el más importante y más complejo de la profesión de periodista científico. Hay que elegir a las fuentes, entenderlas bien, analizar si hay mensajes entre líneas en aquello que expresan y crear una información limpia que pueda ser bebida.

Por último, destacar el hecho de que la planta potabilizadora es un ser humano, con sus limitaciones, virtudes y defectos. Al filtrar la información, también tendrá sus intereses personales o principalmente, los intereses del medio para el que trabaja. Alguna vez dejará pasar aguas que desde su punto de vista pueden beberse, porque también su lector desea contaminarse con ellas. Otras veces, simplemente habrá sido engañado o persuadido por la fuente, ofreciendo los intereses de la misma. Ante este reto, un periodista científico, y un periodista en general, deberá presentar un alto grado de madurez. La habilidad periodística, ganada por los años, será fundamental para desarrollar un alto grado de criterio. El criterio periodístico y las preguntas hacia las fuentes serán el motor de la planta potabilizadora. De todas maneras, siempre quedarán impurezas. ¿En qué aguas prefiere beber usted?